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商业旅游公司成立:计划用高空氢气球送人上平流层

  商业航天初创企业Space Perspective当地时间6月18日宣布成立,公司计划使用由高空气球和密封舱构成的“海王星飞船”将乘客和科学载荷送至平流层。首次不载人试飞计划2021年在美国佛罗里达州肯尼迪航天中心进行。

  “海王星飞船”由一名飞行员驾驶,可搭载多达8名乘客开展6小时高空之旅,靠大约200米高的高空氢气球提供动力。

  不同于火箭飞速冲向太空,载有乘客和科研载荷的密封舱缓慢上升2小时后到达约30千米的高度,比100千米高的卡门线低得多。

  “飞船”会在这一高度盘旋2小时,随后用2小时降落。类似于SpaceX龙飞船返回舱的回收方式,Space Perspective计划降落后的“海王星飞船”由回收船从海上打捞上来。

  密封舱可重复使用,Space Perspective创始人兼联合首席执行官Jane Poynter、Taber MacCallum都希望一个密封舱能完成1000次飞行,“海王星飞船”每年飞100次,但每次任务都需要一个新气球。

  “海王星飞船”配备酒吧、盥洗室以及供游客观赏风景的大窗户。盛行风决定了它的飞行方向随季节变化,冬季向东飞越大西洋,夏季向西飞越墨西哥湾,飞行受美国联邦航空管理局商业航天办公室监管。

  Poynter和MacCallum均表示,公司还没有为“海王星飞船”高空之旅定价,但票价或将在12.5万美元左右,Poynter预计明年开始卖票。

  在创办这家新公司之前,两人一起做过不少天马行空的项目。上世纪90年代,他们参与了“生物圈2号”实验,一小群人试图生活在闭环生态系统中,模拟火星上的生活。

  2012年,两人还创立了总部位于美国亚利桑那州的World View公司,打算用巨型气球将有效载荷送入平流层。这家公司研制的高空气球舱被称为“旅行者”号,飞行定价为7.5万美元。但由于World View公司渐渐减少对高空旅游的关注,Poynter最终辞掉CEO,去追寻气球旅游的梦想。

  Poynter强调,“旅行者”号的舱室设计和“海王星飞船”的完全不同,“技术上几乎没有重叠。”“旅行者”号会在翼伞下降落,最终着陆在陆地上,而“海王星飞船”完全靠高空气球运行,最终降落在海里。

  不过,初生的Space Perspective仍有很多问题需要解决,Poynter说,目前还没有决定在哪里生产“海王星飞船”,甚至没有决定公司总部设在哪里。而且由于无法控制“飞船”的飞行方向,“飞船”只能依靠风向来决定最终归宿。

  而Space Perspective还需要从海里打捞密封舱,这家初创企业表示自己一直在与SpaceX龙飞船返回舱海上打捞人员沟通,找出实现这一目标的最佳途径。

  最为关键的是,Space Perspective要保证“海王星飞船”的飞行安全。MacCallum说,如果气球出现泄漏或故障,备用降落伞能将密封舱安全降落。“海王星飞船”将配备生命支持系统和压力控制系统。尽管“飞船”大部分情况下由地面人员控制飞行,但一旦出现问题,“飞船”上的飞行员也可以为乘客提供帮助。

  人类克服地心引力的欲望从未停止过。和高空气球商业之旅相比,商业太空旅行的飞行高度更高。英国亿万富翁理查德·布兰森2004年创办的维珍银河公司、亚马逊CEO贝佐斯2000年创立的蓝色起源(Blue Origin)早就启动了这个项目的研制。马斯克2002年创立的SpaceX也在和其他商业太空旅游公司合作开发太空之旅。

  其中,维珍银河原计划2020年上半年开始首次商业载人飞行,来自60个国家和地区的约600人预订了这家公司太空旅游计划的飞船座位,每个座位票价为20万至25万美元不等。不过,维珍银河目前仍然没有要开始“乘风破浪”的动静。

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