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美国宇航局的“毅力号”漫游者将在火星上搜寻生命迹象

美国宇航局最先进的火星探测器“毅力”于7月30日从地球发射升空,其任务是在35亿年前曾经是河流三角洲的地方寻找古代微生物生命的迹象。

这次星际旅行将持续六个月。

如果这艘suv大小的飞船安然着陆,它将开始收集和储存岩石和土壤样本,在未来的任务中回收,并在2031年带回地球。

毅力追随在它之前的四辆漫游者的轮胎轨迹,全是美国车,在20世纪90年代末首次推出。

连同卫星和表面探测器,它们改变了我们对火星的理解,表明这颗红色星球并不总是一个寒冷和贫瘠的地方。

相反,它拥有我们所知的生命成分:水、有机化合物和适宜的气候。

科学家们将检验通过不懈努力获得的样本,寻找化石细菌和其他微生物,试图确认外星人是否曾经在我们的邻近星球上生活过。

由于COVID-19的大流行,NASA已经远程工作了好几个月,但这项耗资27亿美元的任务的发射日程没有受到影响。

美国宇航局局长吉姆·布里德斯汀说:“这次任务是我们为确保7月份发射成功而保护的两个任务之一。”

地球和火星每26个月在太阳的同一侧,这是一个不容错过的窗口。

美国是地球上唯一一个在火星上成功登陆机器人的国家:四个非移动式登陆器,以及探路者号、精神号、机遇号和好奇号。

在探测车中,只有“好奇号”仍在工作,其他探测车在机械故障或失去联系后留在了火星表面。

直到过去20年,人们才确认火星曾经有海洋、河流和湖泊。

“好奇号”确认了复杂有机分子的存在,但它的仪器无法断定它们是由生物过程产生的。

最早的两个着陆器,海盗1号和2号,早在1976年就开始寻找生命迹象,但都很偶然。

“当时,探测生命的实验被认为是彻底失败的,”g·斯科特·哈伯德(G. Scott Hubbard)说,他在本世纪初启动了目前的火星探测计划。

NASA随后决定分阶段进行。

通过研究土壤、分析岩石的分子组成以及进行卫星观测,地质学家和天体生物学家逐渐了解了水在哪里流动,以及哪些地区可能有利于生命。

哈伯德说:“了解火星过去适宜居住的地方,以及你在寻找什么样的生命指纹,是之后花费巨大代价,前往能产生这些样本的非常好地点的必要先决条件。”

化石

2021年2月18日,“毅力”号将登陆Jezero陨石坑,那里有一条古老的河流,在30亿到40亿年前形成一个湖泊,沉积着泥沙和沉淀物。

考察队成员凯蒂·斯戴克·摩根(Katie Stack Morgan)说:“Jezero是火星表面保存最完好的三角洲之一。”

在我们的星球上,科学家在类似的古三角洲地区发现了数十亿年前的细菌化石。

这艘六轮月球车长三米,重达一吨,有19个摄像头,两个麦克风和一个两米长的机械臂。

它最重要的仪器是两台激光器和一台x射线,当它们投射到岩石上时,可以分析岩石的化学成分并确定可能的有机化合物。

飞机上还有一架小型实验直升机“匠心”,重1.8公斤。美国宇航局希望它能成为第一个在另一个星球上飞行的直升机。

毅力可能无法确定一块岩石上是否有古老的微生物。

为了确定这一点,这些样本必须被带回地球,在那里被切成超薄的薄片。

“获得真正的科学共识……火星上曾经存在过生命,我认为仍然需要返回样本。”该科学项目的副负责人Ken Williford告诉法新社。

他补充说,我们不应该期待的是人们在地球上发现的贝壳化石。

如果火星上曾经存在生命,在火星完全干涸之前,可能还没有时间进化成更复杂的生物。

?2020年法新社

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