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新彗星NEOWISE点缀天空

来自太阳系最遥远的地方的一颗彗星正在上演壮观的夜景。彗星C/2020 F3 NEOWISE于7月3日接近太阳,这是它一生难得的一次,并将在8月中旬穿过地球轨道返回太阳系外围。

在接下来的几天里,亚利桑那州的观测者可以在凌晨4点到4点30分之间在东北部天空靠近地平线的地方看到这颗彗星。亚利桑那大学行星科学教授艾米·迈因策尔(Amy Mainzer)说。“然后,在7月11日日落后,它将开始出现在西北天空中,就在大熊座(包含了北斗七星)的下方。”

美因策尔是美国宇航局近地天体宽视场红外探测探测器(NEOWISE)任务的首席研究员,该任务于3月27日发现了这颗彗星。

它经过太阳时非常近距离,正在加热彗星最外层的气体和尘埃,并将它们抛入一个大而宽的碎片尾,然而彗星设法在这种强烈的烘烤中幸存下来。世界各地的观测者——包括其他地方的观测者——都在竞相捕捉这一自然的烟火表演,以赶在这颗彗星加速进入黑暗的太空之前。就连国际空间站上的宇航员也从地球表面上方的有利位置发现了它。

在黑暗的天空中,观测者也许可以用肉眼看到彗星的核心或核;使用双筒望远镜可以让观众清楚地看到这颗毛茸茸的彗星和它长长的、有条纹的尾巴,看起来有点像手电筒的光束向上指向。

NEOWISE用它的两个红外通道发现了这颗冰冷的“访客”,这两个红外通道对该物体在阳光下所发出的热量信号非常敏感。

NEOWISE太空飞船——最初命名为广域红外探测探测器,或称wisise——于2009年12月发射。WISE的设计初衷并不是用来研究小行星和彗星的,现在它的预期寿命已经超过了7个月。虽然无法发现大量的近地小行星和彗星,但该航天器已经提供了小行星和彗星的数量和大小的信息,基于他们的一个小样本。2013年,NEOWISE被NASA行星防御协调办公室重新使用。

在新发现的照片中,彗星NEOWISE看起来就像一个发光的模糊的小点划过天空,尽管它离我们还很远。当我们看到它穿过水星轨道与太阳的距离有多近时,我们就希望它能表现得很好。”

对可能对地球产生潜在影响的小行星或彗星的搜索,也扩大了对彗星等原始太阳系天体的科学理解。在这种情况下,彗星NEOWISE将在距离地球6400万英里的地方无害地经过,同时给天文学家提供更多的机会来了解它的组成和结构。

“从其红外特征,我们可以告诉它大约5公里,或3英里,宽,并结合红外与可见光图像的数据,我们可以告诉,这颗彗星的彗核覆盖着乌黑的黑粒子剩余从附近形成太阳系的诞生在46亿年前,“副首席研究员约瑟夫Masiero NEOWISE说从美国宇航局喷气推进实验室。

由于其轨道的性质,NEOWISE任务预计不会持续太久,最终将无害地重返地球大气层。亚利桑那大学和喷气推进实验室正在制定一个高能力的下一代天基望远镜调查-近地天体监视任务,或NEOSM。

如果获得资助,NEOSM将极大地扩展美国宇航局的能力,以识别、跟踪和描述可能对地球产生影响的小行星和彗星。这项任务将帮助美国实现国会设定的发现近地小行星的目标,并补充现有和计划中的地面搜索。NEOSM将优化NEOWISE任务的结构,用于研究近地天体,通过使用下一代红外传感器和战略操作来改进它,使其能够在地球轨道周围更大范围的空间搜索。

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