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好奇号开始了长达数月的高地之旅

一年多来,美国宇航局的“好奇号”火星漫游者一直在研究盖尔陨石坑中的粘土承载装置。现在,美国航天局宣布,这位无畏的探索者又开始行动了,开始了一个夏天的旅程,前往被称为“硫化物承载单元”的夏普山的更高部分。

好奇号火星漫游者自2012年以来一直在这颗红色星球上,但两年后才抵达其主要目的地——位于96英里(154公里)宽的盖尔环形山(Gale Crater)上的夏普山(Mount Sharp)。自2019年初以来,无人探测器一直在调查一个叫做粘土承载单元的区域。到今年5月,它分析了钻孔样本,发现这些样本中含有的粘土矿物数量是当时在火星上发现的最高的。

后来发现甲烷含量飙升至十亿分之二十一,这引起了科学家们的一些兴奋,然后又揭示了氧含量的巨大季节性变化,让研究人员感到困惑。

今年3月,任务团队将“好奇号”送到了一个名为“格林休山麓”的砂岩坡顶北端的陡坡上,以观察他们稍后将在任务中遇到的地形。在靠近顶部的地方,“漫游者”发现了一些结核,这些结核表明,在古代湖泊消失很久之后,陨石坑里还有水。

“像这样的结节需要水才能形成,”pediment detour的负责人Alexander Bryk说。“我们在山形墙顶部的风吹砂岩中发现了一些,还有一些就在山形墙下面。在山麓形成后的某个时候,水似乎回来了,流过岩石时改变了岩石。”

如果火星的这个区域曾经有过生命存在,那么结核的发现延长了适宜生命存在的时间。

好奇心还发现时间提前一些令人印象深刻的全景照片,和刚刚开始的英里长的环游的深沙到它的下一站在七年的使命——含硫酸盐锋利山称为单元的一个领域。

众所周知,当水蒸发时,硫酸盐会在周围形成,因此科学家希望这个新的区域能提供关于30亿年前气候如何变化的线索。

任务团队预计,“好奇号”的最高时速将在每小时82至328英尺(25至100米)之间,在部分旅程中,“好奇号”将自行驾驶。

“好奇号不可能完全在没有人类参与的情况下驾驶,”漫游者首席驾驶员马特·格里德纳(Matt Glidner)说。由于全球COVID-19大流行,他和任务团队的其他成员一样,正在家中远程工作。但它确实有能力在行进过程中做出简单的决定,以避开大石头或危险地形。如果没有足够的信息自己完成一个驱动器,它就会停止。”

人们希望“好奇号”能在我们的(北方)初秋到达它的新目的地,尽管如果有什么有趣的事情出现的话,途中可能会为了奇怪的钻探机会而停一停。

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