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由于病毒和其他问题,NASA的哈勃继任者再次推迟

哈勃太空望远镜的继任者的发射将再推迟7个月,这一次是因为流行病和技术问题。

周四,官员们宣布詹姆斯·韦伯太空望远镜——宇航局的首要科学任务——计划于2021年10月31日发射。之前的目标日期是2021年3月。

这个新一代的天文台,设计的目的是比任何其他太空飞船更深入地观察空间和时间,最初计划在十多年前飞行。之前两年多的延迟是在2018年宣布的,原因是工作人员失误和硬件问题。官员们说,在新冠肺炎爆发之前,一切终于都进展顺利。

“任务的成功是至关重要的,但是团队的安全是我们的首要任务,”NASA副局长Steve Jurczyk说。

美国国家航空航天局强调,最近一次延期的成本不会超过国会设定的88亿美元的开发支出上限。nasa科学任务负责人托马斯?祖布臣(Thomas Zurbuchen)表示,两年前在最后一次重大评估中预留的预算储备将涵盖所有额外支出。

近一半(约3个月)的延误归因于COVID-19。此次疫情的爆发减缓了南加州主承包商诺斯罗普·格鲁曼公司的望远镜工作。

官员们说,为了满足新的发射日期,计划中还需要再进行4个月的发射,而航天器测试的经验表明,还需要多少时间。例如,一个关键的声学和振动测试计划下个月在完全组装好的望远镜上进行。技术人员还想重新打开和重新折叠韦伯巨大的阳光防护罩——网球场大小。红外望远镜一旦进入太空就需要遮阳板来保持低温。

美国国家航空航天局计划明年夏天把韦伯送到位于法属圭亚那的欧洲发射场,这是欧洲对这次任务的贡献。

“当然,很难预测一年后这里那里的情况会如何,”项目主管格雷戈里·罗宾逊(Gregory Robinson)说。

韦伯将乘坐欧洲的阿丽亚娜火箭升空,前往距离地球100万英里(160万公里)的地方,远远超出宇航员的能力范围。相比之下,哈勃太空望远镜在1990年发射后,由航天飞机宇航员反复维护。官员周四表示,预计将继续工作到本世纪30年代。

NASA希望哈勃和韦伯的操作有重叠。一旦发射升空,这台新的望远镜将会看到很多哈勃望远镜已经看到并且将会看到的东西。

项目科学家埃里克·史密斯说:“对我来说,这将是用全新的眼光看待老朋友。”

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