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问答-一块来自深海的新海绵被命名了

2017年7月25日,美国国家海洋和大气管理局(NOAA)的“奥克阿诺斯探索者号”(Okeanos Explorer)在探索约翰斯顿环礁(Johnston Atoll)附近的深海纪念碑水域时,一支深海探险队发现了一处非凡的海景。史密森尼国家自然历史博物馆(NMNH)的Chris Mah博士将这一场景称为“奇迹般的森林”,因为不同种类的海绵在茎秆上生长,它们的身体面向着主要的携带微小食物颗粒的水流。

在这个类似外星人的社区中,有一种海绵是不容错过的。在高高的茎杆上,这块海绵的身体上有两个大洞,很奇怪地让人想起备受喜爱的电影《E.T.外星人》中外星人的大眼睛:外星人。

事实证明,这并不是科学家们第一次通过Okeanos探测器探测到这种不寻常的海绵。2016年,在探索马里亚纳海沟(Mariana Trench)以西数英里处的海底山时,人们采集到了一块海绵样本。收集到的样本被送到NMNH,由研究人员进行长期护理和研究,为这个激动人心且充满魅力的发现奠定了基础。

我们采访了博士后研究员克里斯蒂亚娜·卡斯特洛·布兰科(Cristiana Castello Branco)博士,她发现了这个“外星人海绵”。Cristiana在位于NMNH的NOAA渔业国家系统学实验室主任Allen Collins博士的指导下工作。

你怎么知道你发现了一种新型海绵?

从我们第一次看到一个标本到我们给它命名是一个漫长的过程。虽然我们对深海海绵知之甚少,但我们知道它们非常丰富,因此我们发现新物种的机会往往很大。但要知道你找到了新的,你需要在实验室里用高倍显微镜分析海绵的骨骼元素,也就是所谓的针状体。针状体的类型以及它们在体内的组织方式因不同类型的海绵而不同,而针状体是我们用来鉴别的。但除此之外,我们必须将我们所看到的与某一特定属的所有已知物种进行比较,以确定它对科学界来说是已知的还是新的。

为了“E.T.海绵”,我与艾伦和爱德华多(Eduardo Hajdu博士)开始了研究,他们分析了来自大西洋地区的一些标本。我还决定检查来自世界其他地方的标本,这些标本与我在论文中描述的类群密切相关。在这些样本中,我找到了玻璃海绵科Bolosomidae的几个代表,其中有一个体型巨大而美丽的外星人形状的海绵。起初,我以为它是Bolosoma(我在写论文期间研究的一个属)的一个新物种。然而,当我开始检查海绵的针状体时,我意识到它们与任何已知物种的针状体都不一样。

你是如何为这种新海绵选择学名Advhena magnifica的?

一种新动物的学名通常是拉丁语或希腊语。我们通常会把这个名字和某个物种的独特之处联系起来,或者我们可以向某个人、探险队的名字或某个地方致敬。在《Advhena magnifica》中,海绵的形状让人想起电影里的外星人,长着细长的脖子、细长的脑袋和大大的眼睛。Advhena来自拉丁语advena,意思是“外星人”,但在游客、外国人或移民的意义上,尽管我们(人类)在发现这块“伟大的外星人”时,是海绵的深海家园的真正访客。虽然在我们的论文中,我们还没有“正式”给它起一个普通的名字,但“E.T.海绵”似乎很合适。

发现一个新属、新种的意义是什么?

发现深海海绵的新物种是相当普遍的,虽然这个群体非常多样化,但我们对它知之甚少。我们甚至不知道在深海中还需要发现多少物种,但这是一个很大的数字。所以,新发现的机会很大。

当我们发现一个新的属或物种时,我们就是在帮助描述我们星球上的海洋生物多样性。海洋生物多样性指的是海洋中各种各样的生物,从细菌和真菌到无脊椎动物和鱼类,一直到海洋哺乳动物和鸟类。由于所有这些生物都错综复杂地联系在一起,通过记录和描述海洋生物多样性,我们正在更好地理解生命以及人类对地球(这里指的是海洋)的影响。

另外,对一个新属的描述强调了我们对深海和深海海绵的了解是多么的少。

新发现的海绵在生态系统中扮演什么角色?

海绵是海洋底部最多样化和最丰富的生物群之一,它们对海洋生态系统有着巨大的影响。许多都很大,为其他生物体的生存提供了结构。海绵是一种滤食性动物,能够维持微生物群落的平衡,在海洋氮、碳循环中发挥重要作用。作为无柄(附着)动物,它们通过产生可能用于治疗人类疾病的化合物来保护自己。因此,深海海绵生物多样性的研究为今后的环境管理决策和生物勘探研究提供了必要的基础。

你是如何进入这一行的?对于那些想成为发现新物种的动物学家的年轻人,你有什么建议吗?

当我还在读本科的时候,我就开始在巴西巴伊亚大学做实习生,和海绵打交道。这是一个为大学的科学收藏工作的机会,那时我爱上了海绵。之后,我继续攻读硕士学位,然后在巴西里约热内卢大学国立博物馆攻读博士学位,研究深海海绵。

至于给年轻人的建议,申请实习,试着弄清楚什么最能吸引你的注意和喜爱。这并不容易,但只要你做的是你真正喜欢的事情,就值得。

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