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对黑猩猩来说,头发上的盐和胡椒并不是衰老的标志

银丝和灰白的头发是人类衰老的标志,但对我们最亲密的猿类亲戚——黑猩猩来说,事情就没那么简单了。乔治华盛顿大学的研究人员在今天发表在《公共科学图书馆·综合》杂志上的一项新研究发现,灰色的头发并不代表黑猩猩的年龄。

这项研究对野生非人类物种灰色表型的意义提出了疑问。虽然灰色是黑猩猩最显著的特征之一——世界上最著名的黑猩猩叫灰熊大卫——但个体之间的色素沉着差异很大。伊丽莎白·塔帕内斯是华盛顿大学人类学系的博士候选人,也是这项研究的第一作者。她说,黑猩猩的头发会在中年时变白,然后随着它们年龄的增长,头发就会趋于平白。

“对人类来说,这种模式是相当线性的,而且是渐进的。随着年龄的增长,你的头发会越来越白。对于黑猩猩来说,这真的不是我们发现的模式,”塔帕内斯说。“黑猩猩到了这个阶段,它们只有一点盐和胡椒味,但它们从来没有完全变成灰色,所以你不能用它来标记它们的年龄。”

研究人员从野外合作者那里收集了野生和圈养黑猩猩的两个亚种的照片,以测试这一观察结果。他们通过视觉检查这些灵长类动物的照片,评估它们有多少可见的灰发,并据此进行评分。研究人员随后分析了这些数据,并将其与拍摄照片时黑猩猩个体的年龄进行了比较。

研究人员推测,可能有几个原因导致黑猩猩没有进化出与人类相似的白发模式。他们标志性的暗色可能对体温调节或帮助个体识别彼此至关重要。

人类学副教授Brenda Bradley博士是这篇论文的资深作者。这项研究可以追溯到布拉德利博士五年前访问乌干达的一个现场时所做的观察。在学习各种野生黑猩猩的名字时,她发现自己会根据它们的色素沉着来推测它们的年龄。现场研究人员告诉她,黑猩猩不会像人类一样变白。布拉德利博士很好奇,想知道这种观察结果能否被量化。

布拉德利博士说,之前很少有关于黑猩猩或任何野生哺乳动物色素丢失的研究。大多数现有的研究都是围绕着化妆品行业和临床皮肤科。

“我们做了很多工作,试图理解生理学,或许也想知道如何超越它,”布拉德利博士说。“但很少有人从进化的角度来解释为什么这种现象在人类中如此普遍。”

研究人员计划通过观察单个黑猩猩毛发的基因表达模式来巩固他们的发现。这将有助于确定基因水平上的变化是否与肉眼所能看到的变化相匹配。

这项研究是在7月14日世界黑猩猩日之前进行的。作为乔治华盛顿大学人类古生物学高级研究中心的一员,乔治华盛顿大学的教职员工和学生研究人员为我们对黑猩猩和灵长类动物的全球了解做出了贡献。通过不同的实验室,研究人员研究了黑猩猩和倭黑猩猩社会行为的进化,灵长类动物大脑结构的进化,并在坦桑尼亚贡贝溪研究中心领导实地项目。布拉德利博士的实验室目前还在研究狐猴的色觉和毛发变异。

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