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蝙蝠研究对预防下一次大流行至关重要

目前的SARS-CoV-2大流行很可能与蝙蝠有关,下一次病毒爆发也可能与蝙蝠有关,除非科学家能迅速了解到更多关于地球上最多样化的哺乳动物之一所携带的数千种病毒的信息。

“研究的人员越多,我们就越发现,这些新出现的病原体中,很多都曾起源于蝙蝠,”该研究的第一作者、华盛顿州立大学(wash State University)保罗·g·艾伦全球动物健康学院(Paul G. Allen School of Global Animal Health)的分子病毒学助理教授迈克尔·莱特科(Michael Letko)说。“随着时间的推移,我们已经积累了关于一些蝙蝠种类和它们携带的一些病毒的大量信息,但我们的知识中仍然存在这些巨大的明显漏洞。”

蝙蝠有1400多种,是一种极其多样化的哺乳动物,仅次于啮齿类动物,而啮齿类动物也是已知的病毒宿主。然而,不像老鼠和老鼠,蝙蝠不是伟大的实验动物。仅仅让动物在实验室里飞行是很困难的。此外,大多数用于研究的哺乳动物细胞系来自其他动物,不能用于研究在蝙蝠体内发现的病毒。

正如目前的大流行所显示的那样,这种知识差距是危险的。莱特科说,科学家们观察过的蝙蝠几乎随处可见,随着人类对它们栖息地的侵占不断扩大,病毒感染几乎是不可避免的。

他说:“一般来说,我们越来越多地接触身边的动物物种,然后我们发现这些物种都携带有病毒。”“COVID-19大流行是不幸的,但这并不令人惊讶。20年来,我们一直没有采取任何措施减少与这些动物的接触。这样的事情发生或多或少是一个时间问题。”

在这篇论文中,莱特科和他的合著者,包括威斯康辛州立大学助理教授斯蒂芬妮·塞弗特和落基山实验室的文森特·芒斯特,概述了通过在最小的、分子水平和更广泛的宏观环境水平上增加对蝙蝠的研究,来降低下一次大流行的可能性的方法。

尽管已经发现了许多病原体,但这组作者指出,需要超越发现,使用最新的基因技术来更好地理解病毒如何传播。这方面的知识可以提高在发现病原体后迅速开发药物的能力,或者更好的是,在病毒群出现之前研制出疫苗来抵御它们。

乐高已经朝这个方向迈出了一步。在当前危机之前,他利用合成冠状病毒颗粒建立了一个平台,以测试哪些病毒最有可能感染人类细胞。当当前的大流行开始时,一旦SARS-Cov-2基因组序列可用,Letko就对其进行了测试,并迅速确定了人类细胞上可能的受体。微生物学研究,发表在《自然》2月24日是第一个提供新病毒功能实验室数据,为研究人员提供必要的信息和工具,以帮助确定哪些现有药物对SARS-Cov-2并开始开发新的以及测试SARS-Cov-2疫苗有效性的各个方面。

Letko正在WSU建立他的实验室继续这项工作,提供蝙蝠传播病毒的初步筛选,以帮助确定那些最有可能传播给人类的病毒。

在实验室之外,莱特科和他的同事指出,有必要更好地了解蝙蝠生态,从而找到相对简单易行的解决方案。研究人员举了一些例子,比如澳大利亚为阻止亨德拉病毒从果蝠传播到马,然后可能传染给人类而对马进行疫苗接种的努力。孟加拉国的另一项干预措施只是在棕榈汁容器上盖上盖子,以防止蝙蝠进入并防止尼帕病毒在人类中暴发。

“有时候,你并不需要疫苗或药物。这只是一种行为上的改变,有助于减轻和减少人和动物之间的接触,”莱特科说。“一旦我们开始了解这些病毒的实际作用,我们就可以采取这些干预措施。”

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