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白天看到食蚁兽是麻烦时期的标志

土豚分布在撒哈拉以南的大部分非洲地区,但很少有人见过,因为它们独居,大多在夜间活动,生活在洞穴里。它们用铲状的爪子建造洞穴,挖出蚂蚁和白蚁作为食物。然而,在非洲南部干旱地区,土豚白天觅食的现象越来越普遍。对于许多野生动物爱好者来说,看到土豚是一件乐事,但威特沃特斯兰德大学(Wits)野生动物保护生理学实验室的研究人员警告说,在白天看到土豚对这种神秘动物来说可不是什么好兆头。

利用生物记录器,研究人员记录了食蚁兽的体温和活动,诺拉·怀尔博士在三年的时间里对食蚁兽进行了跟踪研究,这是她博士研究的一部分。

在卫星成像的帮助下,Weyer展示了干旱是如何影响植被的,她能够将土豚的行为和体温的变化与土豚所处的环境联系起来。

韦耶的研究证实了该研究小组早些时候的发现,土豚有时会改变进食时间,这首次表明干旱是导致这种改变的原因。同事Robyn Hetem博士说:“我们怀疑这是干旱造成的,但是我们需要一个长期的、全面的数据集来确认确实是干旱导致了这种不寻常的行为。”

喀拉哈里沙漠即使在最干旱的时候也是干旱的,但是干旱杀死了赖以生存的蚂蚁和白蚁的植被。大多数蚂蚁和白蚁都消失了,留下食蚁兽挨饿。“看着我们的土豚在饥饿中日渐消瘦,真是令人心碎,”威尔说。

在干燥的冬季,通过将活动从寒冷的夜晚转移到温暖的白天,土豚可以节省一些维持体温所需的能量。但是,这些节省下来的能源还不足以帮助土豚度过一场特别严重的干旱,许多土豚在这场干旱中死亡。

Weyer说:“土豚在过去已经应对了喀拉哈里严酷的环境,但是现在越来越热,越来越干,现在和将来我们的气候变化可能会让土豚承受不了。”“因为喀拉哈里是一个如此独特且潜在脆弱的生态系统,我们需要更好地了解它的动物是否能够应对日益干燥的环境,”安德烈·富勒教授说,他是喀拉哈里濒危生态系统项目(KEEP)的合作者和项目负责人。

非洲食蚁兽从喀拉哈里沙漠的消失对这个生态系统中的许多其他动物来说将是毁灭性的。食蚁兽建造的大洞穴为许多其他无法自己挖洞的物种提供了重要的避难所,从而赢得了“生态系统工程师”的称号。

“不幸的是,对于喀拉哈里的土豚和使用洞穴的动物来说,未来看起来很严峻。应对气候变化是关键,但是没有快速的解决办法”,Weyer说。自然资源保护主义者所知道的是,任何解决方案都需要更好地了解动物应对干旱的能力。这意味着需要进行更多长期的生理和行为综合研究,就像韦耶博士和她的同事在茨瓦卢进行的研究一样。

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