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问与答-合成生物学将如何改变我们

约翰·康伯斯是SynBioBeta的创始人兼首席执行官。SynBioBeta是一个由生物工程师和企业家组成的全球网络,致力于一个被称为“合成生物学”的新兴科学领域。旧金山湾区(San Francisco Bay Area)是这个鲜为人知但发展迅速的行业的领导者。这个行业以富有想象力和多样化的方式重新组装了生活的基石。

SynBioBeta的会议和网络研讨会汇集了科技界和科技界的领军人物,包括fomer谷歌的首席执行官埃里克·施密特(Eric Schmidt)、风险投资家维诺德·科斯拉(Vinod Khosla)、美国国立卫生研究院院长弗朗西斯·柯林斯(Francis Collins)和斯坦福大学生物工程教授德鲁·恩迪(Drew Endy)。以下是经过编辑的采访内容,篇幅较长,条理清晰。

问:生物学感觉就像瓢虫、雏菊和小兔子一样自然。是什么让它“合成”?

答:你的每一个细胞中的每一个核苷酸、每一个A、C、T和G都被合成了。你是合成。你从父母那里获得的DNA被合成为100万亿个细胞——这是你DNA的100万亿个拷贝——这使你成为你自己。因此,在这方面,“合成”是自然的。

然而,“合成生物学”这个名字已经意味着一套新的技术,围绕着DNA的读取、写入和编辑,以及设计、构建和测试生物细胞来执行特定的功能。

我把“合成生物学”描述为一种使生物学更容易被设计的运动。

问:它是做什么的?

答:我们正在创造一些很酷的创新和应用,从食品到燃料、药物、材料、化学品和消费品。

例如,伯克利照明公司(Berkeley Lights)是一家位于埃默里维尔(emeryville)的公司,该公司开发了一种硬件,帮助发现针对COVID-19病毒的潜在药物质量抗体。

它允许您从COVID-19-recovered病人的血液样本,不同的免疫细胞,把它们放在不同的“笔”机器?它们叫做“nanopens”——光学镊子……你培养它们,让它们产生抗体。

然后你可以用这些抗体来测试它们是否“中和”,也就是说,它们是否能杀死或中和冠状病毒。如果是这样,你可以回到产生正确抗体的细胞,杀死病毒。然后你可以对免疫细胞的DNA进行排序。

你可以把这个DNA序列发送给总部位于旧金山的Twist Bioscience公司,他们会建立DNA序列,并把实际的DNA发回给你。你可以把DNA放入另一个细胞中,这个细胞专门用来制造大量抗体。

现在你可以在发酵罐中酝酿这些抗covid -19抗体。就像你可能会酿造啤酒或葡萄酒。

问:还有其他有趣的项目吗?

答:一家是旧金山的公司,名叫ZBiotics,生产一种益生菌解酒药。它们改变了一种生活在肠道中的细菌,使其表达一种酶,这种酶可以分解酒精代谢的副产品醛。醛会导致血管膨胀和发炎。这就是宿醉的原因。

另一个非常酷的应用程序来自总部位于伯克利的Checkerspot公司。他们创造了一个基因“表达系统”来从藻类中生产石油。他们推出了自己的滑雪品牌——滑雪板是用海藻油制成的弹性泡沫制成的。

问:除了滑雪和治疗宿醉之外,还有其他合成生物学可以帮助解决的紧迫问题吗?

答:气候危机。每次我们从地下抽油,把油放进车里,开一英里,我们就把碳排放到空气中。这是造成严重破坏。

生物学爱碳。它从空气中吸出;它吃它。它会将其转化为滑雪板,或治疗宿醉的方法,或抗体,或DNA。我提到的所有物质都是由碳组成的。这是碳生物制造。

问:当有人对你说:“不要扰乱自然母亲!”你如何回应?

大自然在捉弄我们。她是个残忍的情妇。现在,有冠状病毒。还有非典、埃博拉、闪电、洪水、蝗虫、毒蛇、毒蜘蛛……所有这些可怕的东西都是大自然的产物。

问:在生物学上,有哪些事情是我们不应该做的?有没有我们不该跨越的界限?

A:肯定有。我倾向于不去想它们。哦,这里有一个:生物战。我们不应该去那里。

问:SynBioBeta的创作灵感来自哪里?

答:我将SynBioBeta描述为一个合成生物学初创自助组织。我在2012年创建了这个网站,目的是把我在创业界和投资界的朋友们聚集在一起,分享最佳实践,互相见面,并讨论生物学的未来会是什么样子。我们第一次见面就有150人到场。大约有12000到13000人参加了上次会议。

我们发现有一小部分生物学家希望生物工程简单一些还有一群工程师想要设计生物工程。那是一个美丽的十字路口。我们为生物学编写程序的能力可以驱动下个世纪的经济。硅谷在这方面投入了大量资金。

由论坛内容代理公司发行的《水星新闻》(加州圣何塞)。

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